Edad del bronce

Utensilios y objetos de la Edad del Bronce.

Fase de la prehistoria que sucede a la edad del cobre o calcolítico. El término hace referencia a la evolución tecnológica de la metalurgia, si bien otros rasgos característicos del periodo son quizá más definitorios, como el desarrollo de rutas comerciales de larga distancia, el urbanismo y la fortificación de los poblados, los cambios en los ritos funerarios, y la jerarquización de la sociedad basada en la posesión y control de la producción de bronce.

Periodización y estudios

Esta etapa cultural comenzó a conocerse a mediados del siglo XIX y su periodización interna actual más común (bronce antiguo, medio y reciente o final, según se trate de las altas culturas del Egeo o de Europa occidental respectivamente) fue acuñada a principios del siglo XX por el prehistoriador Evans al estudiar la cultura minoica (Creta).

El cobre aparece a veces en la naturaleza asociado con otros minerales, como el arsénico, pero la primera aleación que con seguridad se considera intencionada es la del cobre y el estaño. Esta aleación se consiguió por primera vez hacia el 3000 o 2900 a.C. en el Próximo Oriente, generalizándose su uso paulatinamente gracias a las ventajas que presenta frente al cobre: mayor maleabilidad en estado líquido, pero mayor dureza una vez enfriado.

Orígenes y evolución en Asia

El testimonio más antiguo de objetos de bronce procede del mar Muerto en Israel y está datado en 3000 a.C. Esta fecha se considera el inicio de la edad del bronce en el Próximo Oriente, así como el arranque de las altas civilizaciones de Sumer y el valle del Nilo, donde se inventaría la escritura y comenzaría la época histórica. Aproximadamente en el mismo momento surgieron las civilizaciones del Egeo (minoica, cicládica y heládica), siendo común a muchas de ellas la dificultad de aprovisionarse de cobre y sobre todo de estaño.

La escasez de materias primas incentivó el desarrollo de rutas comerciales de larga distancia, convirtiendo al intercambio intensivo en uno de los aspectos esenciales del periodo. Desde el Egeo y el levante mediterráneo se crearon rutas continentales a través del Danubio en busca del estaño centroeuropeo y balcánico, así como también marítimas hacia el occidente del Mediterráneo para obtener el cobre del sureste de la península Ibérica y posteriormente el estaño de la fachada atlántica.

Orígenes y evolución en Europa

En Europa la edad del bronce está datada entre 2000 y 800 a.C., aunque las primeras aleaciones de cobre autóctonas aparecen en una fecha avanzada de esta fase cultural. El comercio contribuyó a la difusión de la metalurgia del bronce en el continente europeo, y el contacto con los comerciantes del otro lado del mediterráneo incentivó el desarrollo de culturas evolucionadas, como la del Argar en el sureste de la península ibérica, la de Unetice en Centroeuropa, la de Otomani en los Balcanes, y las de Wessex y los túmulos armoricanos en la fachada atlántica.

Rasgos socioeconómicos

El control de la producción de la metalurgia del bronce por parte de una elite social produjo una jerarquización generalizada en la mayor parte de las comunidades europeas durante este periodo. Por todas partes se multiplicaron los poblados fortificados; el rito funerario cambió, pasando de un enterramiento colectivo a una inhumación individual donde los ajuares ponen en evidencia la desigual distribución de la riqueza. Paulatinamente, los objetos de metal se convirtieron en elementos cotidianos frente a la industria lítica que disminuye, limitándose su utilización a determinadas labores agrícolas.