Consejo de Indias

    Organismo fundado en 1524 con el fin de ayudar al rey en el gobierno y la administración de todos los territorios americanos. Su época de mayor esplendor estuvo entre los siglos XVI y XVII, pues a partir del XVIII perdió numerosas competencias con la dinastía Borbón. A partir de 1812, fue suprimido y vuelto a crear varias veces, hasta su definitiva desaparición en 1834.

    Los antecedentes del Consejo de Indias se sitúan en 1516, con la formación de una junta especial en el seno del Consejo de Castilla para atender los asuntos indianos. Dirigido por Juan Rodríguez de Fonseca, cada vez se hizo más importante, hasta que, en 1524, se organizó como Real y Supremo Consejo de Indias (su nombre completo). En 1542, el rey Carlos I estableció su definitivo reglamento y competencias, que abarcaban facultades gubernativas, judiciales, militares, legislativas y de hacienda. De esta manera, el Consejo proponía al monarca los nombramientos de los funcionarios más importantes, tanto civiles (virreyes, gobernadores, capitanes generales) como religiosos, y se encargaba, además, de promover las visitas y de realizar los juicios de residencia.

    El Consejo de Indias fue variando su composición durante las primeras décadas de existencia, y no fue hasta las ordenanzas de 1571 cuando se fijó su estructura: un presidente, varios consejeros (entre cuatro y diez), un relator, un fiscal, un canciller, dos secretarios y varios oficiales menores. Sus decisiones se tomaban por mayoría simple y se entregaba la petición, el texto o el documento al rey para que lo ratificara o no. Igualmente, fue un Consejo itinerante hasta 1571, cuando contó con un edificio propio, pues siempre seguía a la Corte en sus desplazamientos.

    El poder del Consejo de Indias fue casi absoluto durante la época de los Austrias. Sin embargo, en el siglo XVIII, la entrada de la dinastía Borbón supuso un drástico cambio. Para comenzar, el rey Felipe V le quitó numerosas atribuciones y sólo le dejó con funciones judiciales y consultivas. Las cuestiones de gobierno pasaron a la Secretaría de Despacho Universal, establecida en 1714. Posteriormente, recortó aún más la autoridad del Consejo al organizar una especie de Consejo de Estado formado por cinco secretarías, una de ellas llamada de Indias y Marina, también conocida como Ministerio Universal de Indias. Esta marginación del Consejo se mantuvo durante todo el siglo XVIII con los demás reyes borbones. Las Cortes de Cádiz la suprimieron en 1812, aunque luego se restableció temporalmente. En 1834, una real cédula la eliminó definitivamente.