Lenguas tai

Familia de lenguas asiáticas. Además de ser el nombre de la lengua oficial de Tailandia (hablada en este país por el ochenta por ciento de la población), tai es también la denominación que recibe una de las familias lingüísticas más importantes de Asia, que cuenta con más de 80 millones de hablantes. Su uso se extiende por una amplia zona geográfica que abarca, además de Tailandia, otros países y regıones como Laos, Myanmar, zonas del nordeste de India, del norte de Vietnam y algunas zonas de China.

Antes que como lenguas tai, fueron designadas con diferentes nombres según las regiones (shan, chuang o pu-i), pero, gracias a estudios realizados sobre el tema, se ha puesto de manifiesto que se trataba en todos los casos de idiomas que compartían la misma raíz y que las diferencias se debían a variantes dialectales. El conjunto de lenguas tai está dividido en tres grupos en función de su ubicación geográfica: el sudoeste, el central y el norte.

Origen de las lenguas tai

Aunque tiene similitudes con la familia sinotibetana, sobre todo en lo referente al sistema tonal, lo que llevó a que durante mucho tiempo se considerase que era un subgrupo de ésta, se han realizado investigaciones filológicas que han demostrado que se trata de dos familias bien diferenciadas. Igualmente se ha descartado la hipótesis que apuntaba a que las lenguas tai estaban dentro de la familia austronésica. Parece que el único origen válido para estas lenguas sería el prototai, de cuya evolución habrían derivado los demás idiomas que se incluyen dentro de esta familia.

Características de las lenguas tai

Gracias a este origen común, existe entre estos idiomas un sustrato básico similar a las tres variantes regionales en la construcción del vocabulario. Esta semejanza no se produce siempre, ya que en algunos casos las similitudes se dan sólo entre dos de las tres variantes, mientras que la tercera utiliza un término completamente diferente. Lo mismo ocurre desde el punto de vista de la fonología: aunque se comparten muchos fonemas, las combinaciones no siempre son las mismas.

El sistema fonético de estas lenguas está compuesto por veintiún sonidos consonánticos y nueve vocálicos. La región norte es la que presenta mayores diferencias, ya que no distingue entre vocales aspiradas y no aspiradas. El grupo central tiene como particularidad la forma en que se pronuncian algunos grupos consonánticos como los “tr” o los “trh”. El sistema fonético de las lenguas tai está basado en una estructura silábica compuesta de una consonante o grupo consonántico y de una vocal o grupo vocálico.

Además de su pronunciación, cada sílaba recibe un tono distinto en función de lo que se quiere expresar. Existen cinco tonos diferentes que son señalados gráficamente a través de marcas (similares a las de los acentos en las lenguas indoeuropeas) que se colocan encima de las consonantes.

Al igual que las lenguas sinotibetanas, la morfología de las lenguas tai se caracteriza por ser monosilábica, pero también incluye un número significativo de palabras polisilábicas, la mayoría de las cuales derivan de préstamos de palabras de otras lenguas como el sánscrito o el poli.

Las palabras son invariables, tanto los sustantivos y los adjetivos (que carecen de género y número, formando el plural mediante reduplicación), como los verbos (que no tienen distintivos de persona o modo). Utilizan algunos prefijos y sufijos, la mayoría importados de otras lenguas, pero también algunos de creación propia. La estructura gramatical más habitual es la que sigue el esquema sujeto, verbo y complementos.

Principales familias tai

Sudoeste

Esta familia abarca las regiones de Tailandia, Laos, el Norte de Vietnam, Myanmar y Yunnan, lo que supone las dos terceras partes del total de la población que habla lenguas tai.

Central

Esta familia es hablada en el norte de Vietnam, sobre todo en su variante dialectal tno.

Norte

Esta familia es utilizada en las zonas del norte e incluye dıalectos como el pu-i y el chuang.

Además de una división geográfica, también se pueden distinguir diferentes tipos de lenguas tai atendiendo a criterios socioeconómicos. En este sentido se puede distinguir entre la forma culta y la forma popular. Los estudios sobre gramática que se han realizado de estas lenguas han utilizado como referencia la variante culta, ya que la popular en muchos casos no tiene expresión escrita.