Biotecnología agrícola

    La intervención del ser humano en la mejora de las condiciones y los rendimientos de los cultivos agrícolas es algo inherente a la propia actividad agrícola desde sus orígenes. No obstante, la moderna agronomía, y muy especialmente la parte de la misma relacionada con la ingeniería genética, ha configurado un área que se ha dado en llamar biotecnología agrícola, que define toda una serie de técnicas y procedimientos basados en la incorporación de mejoras a la dotación genética de las especies cultivadas.

    La agronomía tradicional basó durante siglos la consecución de avances en las características de las plantas en el cruzamiento e hibridación de especies afines, la selección de las mejor adaptadas y el sucesivo perfeccionamiento de éstas a través de nuevos cruzamientos y combinaciones. No obstante, el desarrollo de la genómica y la secuenciación del genoma de algunas plantas de cultivo masivo, como la del arroz, obtenida en 2002, abrió nuevos cauces a esta disciplina.

    Mediante la modificación o eliminación de genes es posible obtener plantas de crecimiento más rápido, de mayor valor nutricional, más resistentes a plaguicidas, que permitan una mayor duración de las cosechas o que ofrezcan mejores prestaciones en lo que a su transporte y almacenamiento se refiere. Incluso se están desarrollando programas para insertar en la dotación genética de frutas y hortalizas vacunas y otros principios terapéuticos.

    Sin embargo, este amplísimo campo de desarrollo no está exento de polémica. Son significativas las corrientes opuestas a este tipo de investigaciones, que basan su oposición en los potenciales (y desconocidos) riesgos que implica la alteración de los genomas de los vegetales, tanto por su eventual peligro sanitario como por la introducción de un nuevo elemento de desestabilización de un equilibrio ambiental ya de por sí bastante precario.

    Así pues, la biotecnología agrícola queda encuadrada en el contexto de la polémica que, en la segunda mitad de la década de 2000, afecta a la problemática relacionada con los alimentos transgénicos y los organismos genéticamente modificados (OGM).