Agente carcinógeno

    Aquél que es capaz de producir cáncer. Podrán ser agentes físicos como las radiaciones ionizantes, sustancias químicas como el arsénico o la ciclofosfamida y elementos biológicos como determinados virus. El proceso de carcinogénesis (acontecimientos que tienen lugar desde la presencia del carcinógeno hasta la aparición del tumor) es el siguiente:

    • Las sustancias o agentes involucrados provocan alteraciones irreversibles en la información genética del individuo. Habitualmente ocasionan mutaciones del ADN. Esto tiene como consecuencia que genes normales se transformen en oncogenes (genes capaces de inducir cáncer). Es la fase de iniciación tumoral.

    • Transformados ya los genes, el siguiente paso es la presencia de determinados factores externos que provocan la multiplicación de aquellas células que previamente habían sido transformadas. Es la fase de promoción tumoral.

    Dependiendo de la naturaleza de la neoplasia puede ocurrir una fase posterior, denominada de progresión tumoral, en la cual aparecen nuevas lesiones cancerígenas en órganos diferentes. Estas nuevas alteraciones se denominan metástasis.

    Las radiaciones ultravioletas pueden ser un buen ejemplo de agente cancerígeno. La exposición reiterada puede inducir la aparición de mutaciones o cambios en la información genética de las células cutáneas. La propia radiación no sólo actúa en la fase de iniciación, sino que también genera las condiciones necesarias para que las células alteradas comiencen a reproducirse. También es un carcinógeno completo el tabaco, que está involucrado como factor de riesgo en casos de tumores de todo el aparato respiratorio y también de esófago.

    Otros agentes son conocidos como cocarcinógenos. Por sí solos no son capaces de inducir cáncer pero si pueden colaborar con otras factores (como el asbesto junto al tabaco en los tumores pulmonares).

    Algunos otros carcinógenos conocidos son el cloruro de vinilo o las bebidas alcohólicas en el cáncer de hígado; el cromo y el uranio en las neoplasias de pulmón o la ciclofosfamida en los tumores de vejiga de la orina.