Aluminio (Al)

    Elemento químico metálico perteneciente al grupo 3 o de los térreos, de símbolo Al.Fue obtenido en primer término, en 1825, por el danés Hans Christian Oersted, aunque su método, a partir de una amalgama (disolución en mercurio), proporcionaba un aluminio impurificado. Dos año más tarde, Frederick Whöler lo obtuvo, totalmente puro, tratando cloruro de aluminio con potasio:

    AlCl3 + K      Al + 3KCl

    ALGUNAS  CARACTERÍSTICAS

    Número atómico (Z)

    13

    Masa atómica (A)

    26,98 uma

    Configuración electrónica

    [Ne] 3s2 3p1

    Densidad

    2,7 g/cm3

    Punto de fusión

    933 K

    Punto de ebullición

    2723 K

    Estado de oxidación

    +3

    Valencia

    3

    Estructura cristalina

    Cúbica centrada en caras

    El aluminio es un metal ligero y de color plateado. Tiene buenas características mecánicas, siendo fácilmente mecanizable, dúctil y maleable. Se oxida fácilmente, pero, al formarse en su superficie una capa de óxido, ésta impide el progreso de la oxidación, al actuar como aislante; ello le hace resistente al aire y a la corrosión.

    Es un buen conductor del calor y de la electricidad y posee un gran poder reflectante de la luz. Se disuelve en ácidos y bases, lo que prueba su carácter anfótero, pero si bien en estado puro es resistente a la acción de los ácidos, el agua regia sí lo ataca. Los álcalis disuelven su capa protectora de óxido y lo dejan expuesto a nuevas oxidaciones y a la corrosión.

    A elevadas temperatura es reductor, pero, si en esas condiciones se halla fundido, es de peligroso manejo, ya que con el agua, en cualquiera de sus estados, puede producir reacciones explosivas.

    Tiene nueve isótopos, con masas atómicas comprendidas entre 23 y 30 uma, pero el único estable es el Al27. Entre los radiactivos, destaca el Al26, con un altísimo periodo de semidesintegración de 7,2·105 años y presente en diversos cuerpos del universo, como consecuencia del bombardeo de protones sobre el argón.

    El aluminio es el elemento metálico más abundante en la corteza terrestre, pero nunca aparece libre en la Naturaleza. Aparece combinado en el feldespato, la mica, el caolín y en las diferentes variedades que ofrece su óxido, como son el corindón, el esmeril, el zafiro o el rubí. También se halla en otras piedras preciosas, como el aguamarina, el lapislázuli o la turquesa. Sin embargo, industrialmente, el aluminio se obtiene de la bauxita, que es el óxido de aluminio hidratado (Al2O3·2H2O).

    Los métodos antiguos de obtención lo hacía muy costoso, pero este inconveniente, tras diferentes mejoras del procedimiento, fue definitivamente solucionado por el francés Paul L.T. Heroult, quien diseñó un método que lograba económicamente el metal tras electrolizar óxido de aluminio, Al2O3, en criolita fundida. El objeto de añadir esta criolita fundida es rebajar a la mitad el punto de fusión de la alúmina, el cual se sitúa en los 2000 ºC. Dada la reactividad del aluminio, no es posible su obtención a partir del óxido, por reducción del mismo. Una vez obtenido, el aluminio debe ser afinado. El procedimiento más empleado para ello es el método Hoopes, también basado en técnicas electrolíticas.

    Entre sus aplicaciones, puede citarse:

    Construcción: Para fabricar puertas, ventanas, pantallas, cerraduras, etc.

    Automoción: Constituyendo carrocerías, llantas, motores, etc.

    Aeronáutica: En motores de aviación, fuselajes, estructuras interiores, etc.

    Alimentación: Tetrabricks, papel de aluminio, etc.

    En electricidad: Para cables, de menor conductividad que el cobre, pero mayor ligereza que éste.

    Otras aplicaciones: Se utiliza en pinturas, explosivos, utensilios de cocina y deportivos. En la industria química es usado como reductor. Las variedades señaladas de su óxido son muy valiosas en joyería.