ARN (Ácido ribonucleico)

El ácido ribonucleico, más conocido como ARN, está constituido por la repetición de nucleótidos unidos por enlace fosfodiéster, al igual que el ADN. Sin embargo, hay tres diferencias fundamentales entre el ARN y el ADN: la primera de ellas es que la pentosa que forman los nucleótidos de ARN es la ribosa, y no la desoxirribosa; en segundo lugar, en el ARN no se encuentra la base nitrogenada denominada timina, sino que, en su lugar, hay otra base pirimidínica: el uracilo; por último, las moléculas de ARN no forman una doble hélice, como lo hace el ADN, sino que son monocatenarias (de una sola hebra), salvo algunas contadas excepciones.

El ARN se encuentra en muchos tipos de virus y en todas las células de cualquier organismo, tanto en las más sencillas (procariotas) como en las más complejas (eucariotas). En las células eucariotas puede haber hasta diez veces más ARN que ADN. Dependiendo del tipo que sea, el ARN forma parte de distintas estructuras y su distribución en la célula es diferente. Las formas mayoritarias de ARN que hay en una célula eucariota son: el ARN mensajero, que se escribe ARNm; el ARN ribosómico o ARNr, y el ARN de transferencia o ARNt. Los tres actúan de forma interconectada para llevar a cabo su función, la síntesis de proteínas.

ARN mensajero o ARNm

Es el encargado de transportar la información genética desde el ADN hasta los orgánulos encargados de la síntesis de proteínas, los ribosomas. Se sintetiza en el núcleo de la célula, pero actúa fuera de él, en el citoplasma, donde se localizan los ribosomas. Su estructura es una sucesión de zonas de cadena simple y zonas con bucles o lazos, que se producen por la asociación de bases complementarias, esto es, la formación de puentes de hidrógeno entre adenina y uracilo, y citosina y guanina. Completando esta estructura hay una serie de proteínas, alrededor de las cuales se enrolla la cadena de ARNm, formando una partícula ribonucleoproteica mensajera.

ARN RIBOSÓMICO O ARNR

Es el tipo de ARN más abundante en la célula y forma parte de los ribosomas (partículas encargadas de la síntesis de proteínas). Como el ARNm, también se sintetiza en el núcleo celular, pero lleva a cabo su función en el citoplasma. Su estructura es similar a la del ARNm, ya que presenta zonas de cadena simple, sin plegar, y zonas de bucles producidos por la unión de bases nitrogenadas y proteínas, a las que se une la cadena de ARNr, todo lo cual integra una estructura compacta, el ribosoma.

ARN de transferencia o ARNt

Es el encargado de transportar los aminoácidos hasta los ribosomas, donde se van añadiendo a la cadena polipeptídica que se está sintetizando y que formará una proteína. Se encuentra en el citoplasma celular en forma de moléculas dispersas, sin asociarse a ningún tipo de proteína. Está constituido por zonas de hebra simple y por zonas que forman bucles por apareamiento de bases nitrogenadas. La estructura resultante recuerda a una hoja de trébol: lo que sería el tallo se llama brazo aceptor de aminoácidos, al que se une de manera covalente el aminoácido que corresponde con el codón que informa el ARNm en el momento de su traducción en el ribosoma; una de las hojas es el brazo D; otra hoja se llama brazo T; la última hoja es el llamado brazo anticodón, que es el que reconoce, por complementariedad de bases, el codón o triplete de la cadena de ARNm.

ARN heterogéneo nuclear o ARNhn

Este tipo de ARN se encuentra en una zona del núcleo de las células denominada nucleolo. Se origina a partir de un fragmento concreto de ADN, que se llama región organizadora nucleolar, formándose un ARN de 45 svedberg (S) que se asocia a proteínas que proceden del citoplasma. Este ARN es el precursor de parte del ARNr, concretamente del ARNr 28 S, que forma parte de la subunidad mayor del ribosoma; del ARNr 5,8 S, también de la subunidad mayor, y del ARNr 18 S, que pertenece a la subunidad menor. Junto con las proteínas ribosómicas, todos estos tipos de ARNr salen del núcleo a través de los poros de su membrana, quedando las subunidades libres en el citoplasma hasta que se produce el mecanismo de la traducción del ARNm en secuencias de aminoácidos.