John Herschel

    John Frederick William Herschel (1792-1871), astrónomo británico, autor de importantes observaciones y descubrimientos de astros y nebulosas, hijo del también astrónomo William Herschel.

    John Herschel nació el 7 de marzo de 1792, en Buckinghamshire, Reino Unido. Fue hijo único del famoso astrónomo y fabricante de telescopios Sir William Herschel. En 1809 ingresó en la Universidad de Cambridge, donde pronto dio muestras de su excepcional aptitud para las ciencias. Junto con los matemáticos Charles Babbage y George Peacock fundó la Sociedad Analítica de Cambridge, que perseguía introducir en Inglaterra los métodos de cálculo matemático utilizados en el continente, reemplazando el método de Issac Newton por el de Gottfried Wilhelm Leibniz, que consideraban más práctico.

    En 1816 comenzó a trabajar junto con su padre, ayudándole en sus investigaciones, a la vez que logrando reconocimiento propio por la comunidad astronómica europea. Fue uno de los fundadores de la Royal Astronomical Society (1820) y sirvió como secretario de la Royal Society entre 1824 y 1827.

    En la década de 1850 desarrolló una intensa actividad pedagógica que acabó afectando negativamente a su salud. Se retiró al campo, donde se dedicó a trabajar en catálogos de estrellas binarias, nebulosas y cúmulos de estrellas. Falleció en el condado de Kent, Reino Unido, el 11 de mayo de 1871.

    La primera gran tarea de John Herschel fue la reobservación de las estrellas binarias catalogadas por su padre. Tales astros, ligados gravitacionalmente entre sí, representaban una importante fuente de conocimiento acerca de las fuerzas de gravitación.

    En 1833 se embarcó, acompañado de su familia, en un viaje de cuatro años al hemisferio sur, instalándose en el cabo de Buena Esperanza, lugar en el que se dedicó a la observación de los cielos. Catalogó la localización de 68.948 estrellas, así como de numerosas nebulosas y estrellas binarias. También acumuló información sobre las manchas y la radiación solares. Observó el cometa Halley y los satélites de Saturno. Fruto de su viaje, publicó en 1847 la obra Resultados de observaciones astronómicas realizadas entre los años 1834 y 1838.