Gerardus Mercator

    Gerardus Mercator (Gerard de Cremer, 1512-1594), geógrafo y matemático flamenco, realizó el primer mapa mundi y diseñó el sistema de proyección gráfica que lleva su nombre, con el que los navegantes podían calcular la longitud y la latitud y trazar por tanto su ruta. También fue el primero en emplear el término atlas para designar una colección de mapas.

    Mercator nació en Rupelmonde, Flandes, el 5 de marzo de 1512. Recibió una sólida formación humanista en la universidad de Lovaina y en ella, junto a matemáticos e impresores insignes de la época, se dedicó al diseño y construcción de instrumentos cartográficos y astronómicos como el globo terráqueo y el equivalente globo celeste. En 1544 fue detenido por la Inquisición como sospechoso de protestantismo, pero, gracias a la intervención de su universidad, fue liberado de los cargos y pudo seguir con sus estudios. En 1564 fue nombrado cosmógrafo del duque Guillermo de Cleve.

    A lo largo de su vida editó los mapas de Palestina, Flandes, Francia, Alemania, los Balcanes y Grecia, publicándose después de su muerte alguno más, como el de las islas Británicas. Fue también profesor de matemáticas, comentarista de San Pablo y autor de un manual sobre caligrafía itálica.

    En 1569 presentó el primer mapa mundi en el que aplicaba su sistema de proyección cilíndrica, conocida desde entonces como “proyección Mercator”, que eliminaba las distorsiones creadas por la curvatura de la Tierra. Asimismo, en 1585 publicó los 27 mapas originales del astrónomo y geógrafo Ptolomeo (siglo II d.C.) añadiéndoles sus correcciones y comentarios. Durante años trabajó en la elaboración de una obra geográfica a la que dio el título de Atlas que se proponía relatar la historia del mundo desde la creación a través de mapas. Este proyecto, inacabado en el momento de su muerte, acaecida en Duisburgo, Alemania, en 1594, fue terminado por sus hijos.