Hugo Benioff

    Hugo Benioff (1899-1968), sismólogo estadounidense descubridor de la zona de Benioff, superficie en forma de plano inclinado que separa dos placas tectónicas cuando una subduce bajo la otra y en la que tiene lugar una importante actividad sísmica.

    Tras graduarse en 1921 en el Pomona College, en California, Benioff se propuso dedicarse a la astronomía y llegó a trabajar durante un tiempo en el observatorio del monte Wilson, en las montañas San Gabriel, al noreste de Los Ángeles. Sin embargo, el ritmo de vida de los astrónomos, teniendo que trabajar de noche y dormir de día, no resultó de su agrado, por lo que desvió su atención hacia la sismología, disciplina en la que se doctoró en 1935 en el Instituto Tecnológico de California.

    La labor de Benioff como diseñador de instrumentos destinados a la sismología es muy importante. Así, fue el inventor del sismógrafo, aparato que permite la captación y registro de vibraciones transmitidas a través de la corteza terrestre, así como de otro destinado a la medición de deformaciones del terreno.

    Sus estudios sobre terremotos le llevaron a fijarse en el hecho de que éstos se originan a profundidades cada vez mayores a medida que aumenta la distancia desde los bordes de las placas tectónicas. Basándose en esto, Benioff planteó que una placa que subduce bajo otra lo hace siguiendo un plano inclinado que la conduce cada vez más abajo en la corteza, hasta alcanzar el manto terrestre, donde se funde.

    En dicho plano, el rozamiento entre las placas causa una notable actividad sísmica. Tal zona de interacción entre placas fue denominada zona de Benioff-Wadati, o simplemente zona de Benioff, en honor de los dos investigadores que, de forma independiente, la descubrieron: Hugo Benioff y el japonés Kiyoo Wadati.