Canal de la Mancha

    Angosto mar del océano Atlántico localizado en el oeste del continente europeo que constituye la divisoria entre la costa meridional de Gran Bretaña y la septentrional de Francia. Con una extensión cercana a los 90.000 kilómetros cuadrados, sus aguas se unen a las del Atlántico por el oeste y enlazan con las del mar del Norte por el este a través del paso de Calais o estrecho de Dover. Su profundidad varía desde los 45 metros en el sector oriental hasta los 120 metros en el occidental.

    El suelo marino del Canal de la Mancha (denominado Canal Inglés por los británicos) es fundamentalmente liso, está cubierto de arena y en el mismo resulta perceptible el rastro del viejo cauce del río Sena.

    La boyante actividad pesquera que en su día se desarrolló en este dominio marítimo comenzó a debilitarse en el transcurso del siglo XX debido a la extinción de una gran cantidad de peces, el aumento del tránsito marítimo y la intensa suciedad de sus aguas.

    Entre los principales puertos figuran los de Portsmouth, Plymouth y Southampton en tierras británicas, y los de El Havre, Boulogne-Sur-Mer y Calais en territorio francés. El turismo ha ido incrementando su importancia económica estimulado, entre otros factores, por las óptimas condiciones climáticas y el encanto de las playas y su entorno. El Canal de la Mancha registra diariamente una enorme densidad de circulación de personas y vehículos así como de embarcaciones que traspasan el estrecho de Dover.

    El reiterado propósito de edificar un túnel submarino bajo el canal, que enlazara Gran Bretaña con Francia y con el resto del continente europeo, concebido ya en 1802, culminó en noviembre de 1994 con la apertura del Eurotúnel. Esta infraestructura sirve de enlace entre la red de carreteras y ferrocarriles de ambos lados.

    El Canal de la Mancha es desde hace tiempo un enclave de gran interés para los científicos y ha propiciado numerosos trabajos de investigación por los vestigios de antiguas naves sumergidas en sus aguas, su diversidad biológica y el comportamiento de las mareas.