Alfa Centauro

    Tradicionalmente se ha considerado a la estrella Alfa Centauro, o Alpha Centauri, en su nomenclatura en latín, como una de las luminarias más brillantes del cielo. Es bien conocida en todas las culturas y catálogos de estrellas antiguos, como una estrella característica que facilita la localización de la constelación de la Cruz del Sur.

    Sin embargo, los estudios y observaciones modernas de la astrofísica han demostrado que esta estrella es en realidad un sistema triple, constituido por tres astros separados, aunque ligados gravitacionalmente. El de menor brillo de los tres, conocido por el nombre de Proxima Centauri, es la estrella más próxima al Sol dentro de la Vía Láctea. Está situada aproximadamente a 4,3 años-luz, esto es, a la distancia que recorre la luz en 4,3 años a su velocidad de unos 300.000 km/s.

    Observacionalmente, este sistema triple se ha catalogado como la estrella más brillante de la constelación meridional del Centauro, y la tercera más luminosa del firmamento, después de Sirio y Canopo y por delante de Arturo. La magnitud aparente del sistema es de casi -0,3. No obstante, su visión al telescopio deja descubrir las tres componentes individuales que lo conforman, tres estrellas de distinta luminosidad que se encuentran ligadas entre sí en sus órbitas por efectos gravitatorios mutuos.

    Así, el brillo total del conjunto puede descomponerse en los de sus estrellas constituyentes. De este modo, la magnitud aparente de Proxima Centauri es de 11, aproximadamente, un valor bastante bajo. En cambio, la componente más brillante del sistema es una estrella semejante al Sol, y la segunda componente es una estrella más rojiza de magnitud visual 1,5. En parte, el intenso brillo de la luminaria se explica por su cercanía relativa al Sistema Solar y, por consiguiente, a la Tierra.