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Abedul

El abedul es un árbol, de hoja caduca, perteneciente a la familia de las betuláceas, propio del hemisferio norte y que se caracteriza por su buena adaptación a los climas fríos. Dentro del género que lo identifica, Betula, quedan comprendidas más de treinta especies, entre las que cabe citar el abedul común, Betula pendula; el abedul papiráceo o del papel, Betula papyracea;el abedul amarillo o plateado, Betula lutea, y el abedul blanco, Betula alba. Los abedules son árboles de porte medio (no suelen superar los 25 metros de altura), con tronco oscuro en los especímenes jóvenes que al crecer se aclara y se cubre de una corteza de color gris claro, que puede desprenderse en láminas. Las hojas, en general péndulas y móviles, presentan forma romboidal y borde finamente aserrado. Las flores, pequeñas y limitadas casi siempre a los elementos reproductores, forman conjuntos a modo de pequeños racimos alargados a los que se llama amentos. Tanto los femeninos como los masculinos se...

Abeto

Abeto es el nombre genérico de diversas especies de árboles perennifolios de la clase de las coníferas y la familia de las abietáceas, de característico perfil cónico y que se cuentan entre los más abundantes en los bosques perennifolios de zonas de montaña y clima frío del hemisferio norte. Los abetos son árboles de porte variable pertenecientes al género Abies, algunas de cuyas especies como el abeto de costa norteamericano, también llamado abeto de Vancouver (Abies grandis), puede alcanzar los sesenta metros de altura. Entre las especies más difundidas se cuentan el abeto blanco (Abies alba), propio de la Europa central y septentrional, el pinsapo, (Abies pinsapo) que crece en la península ibérica y el abeto del Cáucaso (Abies nordmanniana). Entre las numerosas especies abundantes en América cabe citar el abeto rojo de California (Abies magnifica), el abeto plateado (Abies amabilis) y el abeto subalpino (Abies lasiocarpa). El rasgo más característico que a primera vista...

Acacia

Como acacia se conocen diversas especies arbóreas de porte alto y medio, todas ellas pertenecientes a la familia de las papilionáceas o leguminosas, también llamadas fabáceas. Se caracterizan por su gran difusión geográfica, aunque la imagen más paradigmática relacionada con este grupo de árboles es probablemente la de la acacia espinosa, de distribución africana, y que es la especie arbórea dominante en las extensas sabanas de África. Junto con la mencionada, y dentro también del género Acacia, merecen mención la mimosa (Acacia dealbata), de peculiares flores amarillas en racimo y muy usada en todo el mundo como especie ornamental, y la acacia de las Indias (Acacia farnesiana). Ya no encuadradas en este género, están la acacia de tres espinas (Gleditsia triachantos), de origen norteamericano, aunque actualmente difundida también por toda América y Eurasia, y la robinia (Robinia pseudoacacia), de igual procedencia y difusión. También merece mención la acacia del Japón, o sófora...

Agave

El género Agave comprende una serie de especies de plantas de origen mesoamericano, todas ellas perennifolias y pertenecientes a la familia de las amarilidáceas, que se caracterizan por ser fuente de diferentes tipos de fibras, de notable resistencia, utilizadas en cordelería. De ciertas variedades se obtienen bebidas alcohólicas como el tequila. Entre las principales especies de agave, todas ellas originarias de México, se cuentan el sisal (Agave mexicana), el henequén (Agave fourcroydes) y la pita o maguey (Agave americana). Todas ellas son plantas crasas, es decir, de consistencia dura y carnosa y con hojas coriáceas lanceoladas que pueden llegar a los dos metros de longitud. Estas hojas forman una roseta en el suelo, de cuyo centro se eleva el tallo del que penden las flores. La mayor parte del ciclo vital de la planta transcurre en la fase foliar, ya que después del desarrollo del tallo, que puede elevarse hasta los cuatro o cinco metros de altura, y de la floración, la...

Aguacate

El aguacate es un árbol de la familia de las lauráceas propio de la América tropical, al que en México y en Sudamérica también se conoce como palto. Su fruto, el aguacate o palta, es muy apreciado y se consume al natural, en ensalada o en diferentes guisos y preparaciones como el guacamole, pasta condimentada elaborada con la pulpa de esta fruta y que es uno de los productos más conocidos de la gastronomía mexicana. Conocido ya en las culturas precolombinas de Mesoamérica, el aguacate (Persea americana) es un árbol perennifolio de porte medio (puede llegar a los doce o quince metros), que presenta una peculiar forma piramidal y tiene hojas grandes y rígidas, de color verde oscuro y brillante. Su fruto se caracteriza por su forma de pera y tiene una corteza fina y resistente, de color verde o violáceo. La pulpa, de consistencia pastosa, coloración verdosa o amarillenta y singulares aroma y textura, es la parte que se consume. Es característica la semilla, de color pardo oscuro y...

Ajo

El ajo es una planta herbácea de la familia de las liliáceas, que actualmente sólo existe cultivada pero que se considera evolución de otra que crecía silvestre en Asia meridional y el antiguo Egipto, y empleada con profusión como condimento culinario en diversas culturas, fundamentalmente del entorno mediterráneo. El ajo común (Allium sativum) presenta hojas aplanadas y alargadas, que surgen de un tallo que puede llegar a superar el medio metro de altura. Las flores, pequeñas y de color blanquecino o malva, se agrupan en umbelas, es decir, en inflorescencias que se unen al extremo superior del tallo en un solo punto, del que parten los tallos florales. El bulbo, que es la parte comestible de la planta, es blanco y globular y está formado por diez bulbillos menores, los llamados dientes de ajo. Al bulbo completo, recubierto por capas externas de consistencia papirácea, se le denomina cabeza. Su olor es fuerte y penetrante, por lo que es empleado con profusión, más como condimento...

Albaricoquero

El albaricoquero (Prunus armeniaca) es un árbol de pequeño porte perteneciente a la familia de las rosáceas y cuyo fruto, el albaricoque, al que también se denomina chabacano en México, se consume con profusión en países de clima templado, que es donde más implantación tiene su cultivo. Se trata de un árbol caducifolio, de entre seis y nueve metros, con flores blancas o en ocasiones rosadas, que brotan en primavera. Su fruto es una drupa, que cuenta con una parte externa, el exocarpo, la piel, que recubre el mesocarpo, la pulpa, y que rodea a un endocarpo leñoso, el hueso, que envuelve la semilla. El albaricoque se caracteriza por la singular textura de la piel, y por el sabor refrescante, aromático y levemente ácido de la pulpa. Su piel puede ser de color amarillo pálido, anaranjado o rojizo, según las variedades y el grado de maduración. Propio de terrenos ricos en nutrientes y con buen drenaje, el cultivo del albaricoquero se halla extendido por el sudeste de los Estados...

Alcornoque

El alcornoque es un árbol de escaso porte, cuyo principal producto, a diferencia de lo que les sucede a la gran mayoría de las especies arbóreas no es su madera, sino la corteza suberosa que recubre su tronco, el corcho, que lo convierte en una especie de notable interés económico. Perteneciente a la familia de las fagáceas, el alcornoque, Quercus suber, rara vez supera los quince metros de altura, es perennifolio y presenta hojas coriáceas de color verde oscuro, borde espinoso y fruto en bellota, al igual que otros integrantes de la misma familia botánica como el roble o la encina. Esta última es muy similar en forma y características, salvo por una relativamente menor densidad de follaje. Sin embargo, el rasgo más singular de esta especie es la gruesa capa suberosa que recubre las ramas y el tronco, retorcido y de madera muy dura, y que, una vez extraída y desecada constituye el corcho, material empleado con profusión en la industria para fabricación de tapones, suelas de...

Alfalfa

La alfalfa, a la que también se conoce como mielga o lucerna, es una planta forrajera cuyo cultivo, originado en el cercano oriente en la más remota antigüedad, ha constituido un importante recurso para la alimentación animal en numerosas culturas durante siglos. Perteneciente a la familia de las leguminosas, también llamadas papilionáceas o fabáceas, la alfalfa (Medicago sativa) es una planta perenne, es decir, que no tiene ciclos vitales anuales ni periódicos, cuya altura puede llegar a superar el metro y que presenta pequeñas flores en racimo de corola azulada o violeta, y fruto en legumbre, con forma de tirabuzón. Aunque presenta cierta preferencia por los suelos profundos y ricos en nutrientes, tiene una gran capacidad de adaptación, lo que hace que su crecimiento y cultivo se haya expandido por todo el mundo, con la excepción de los lugares en los que se alcanzan temperaturas muy bajas. Como planta silvestre crece en prados secos y semisecos y en bordes de caminos y taludes....

Algas

Tradicionalmente encuadradas en el reino vegetal, las algas han perdido en la actualidad rango sistemático en lo que a su clasificación biológica se refiere, puesto que incluyen especies unicelulares y pluricelulares, pertenecientes a diferentes reinos y a distintos phyla o troncos, es decir, que forman un grupo polifilético que no guarda correlación con las relaciones filogenéticas propias de la moderna taxonomía. No obstante, se continúan considerando como entidades unitarias en virtud de su importancia para el estudio de la ecología del medio acuático. Las algas son seres unicelulares y pluricelulares que viven predominantemente en el agua, tanto salada como dulce, y que están provistos de clorofila y, en consecuencia, realizan la función fotosintética. Además de clorofila, las algas contienen muchos otros pigmentos, que en ocasiones la enmascaran y que dan lugar a la diferenciación de las algas verdeazuladas, doradas, pardas, rojas, verdes, etc., lo que constituye la base de su...

Algodón

Bajo la denominación común de algodón se engloban varias especies de plantas del género Gossypium, perteneciente a la familia de las malváceas, y que se caracterizan por presentar un fruto recubierto de una estructura fibrosa, integrada por celulosa casi pura, que es la materia prima a partir de la cual se obtiene la fibra del mismo nombre, una de las más empleadas desde la más remota antigüedad en la producción textil. La planta del algodón, a la que también se denomina algodonero, es un arbusto con fruto en cápsula, el cual contiene numerosas semillas que presentan unas finas prolongaciones que envuelven el conjunto y forman una especie de copos. Debidamente procesados, estos copos conforman la fibra del algodón. Las diversas variedades de algodón tienen en común la necesidad de desarrollarse en tierras arcillosas y ricas en nutrientes, por lo que requieren notables cantidades de agua, Se trata por tanto de uno de los cultivos extensivos de regadío que mayor aporte hídrico...

Almendro

El almendro es un árbol de la familia de las rosáceas, originario del Cercano Oriente y cultivado desde antiguo por su fruto, la almendra, en los países de la cuenca mediterránea y, posteriormente, en otras zonas como California. Su nombre científico es Prunus dulcis, y de él se distinguen dos variedades, P. dulcis amara, que da almendras amargas, y P. dulcis dulcis, cuyos frutos son los destinados al consumo como alimento. Es una especie caducifolia, de porte pequeño o medio (puede llegar a los ocho o diez metros de altura) y hojas ovaladas de borde dentado. Son características sus flores, blancas o rosadas, que aparecen a finales del invierno, incluso antes que las hojas, y que anuncian la llegada de la primavera en las regiones en las que estos árboles se desarrollan. El fruto es una nuez y consta de varias capas que envuelven la semilla, que es la parte de la planta que se consume. Los almendros se desarrollan en climas húmedos y templados y, aunque puede crecer en zonas...

Amapola

Con el nombre genérico de amapola se denominan diversas especies de plantas herbáceas, pertenecientes a la familia de las papaveráceas y a su género tipo Papaver, que son frecuentes en los campos, bien en las zonas de baldíos y taludes o bien en los sembrados, fundamentalmente de cereales, a los que perjudica. La amapola, a la que también se conoce como ababol o ababa, presenta un tallo fino cubierto de pelos, hojas muy divididas, serradas y segmentadas y flores solitarias de color rojo intenso, que en algunas especies puede variar a rosado, blanquecino o amarillento. El fruto de la amapola es una cápsula. Las especie más difundida e Papaver rhoeas, que se identifica por la mancha negra que presentan sus flores, de color rojo escarlata. Otras también comunes son la amapola oblonga, Papaver dubium, identificada por la forma ensanchada de las flores, y la amapola alpina, Papaver radicatum, propia de áreas de clima frío del hemisferio norte. Mención especial mere la adormidera,...

Anona

El término anona designa una serie de especies vegetales propias de la América tropical y subtropical, cuyos frutos, de características similares entre sí, se han consumido desde antiguo en las culturas precolombinas y que, modernamente, se han extendido en algunos casos, como el de la chirimoya, a otras latitudes. Dentro del género Anona, perteneciente a la familia botánica de las anonáceas, quedan comprendidos una serie de árboles de pequeño tamaño, de flores aparentes con vistoso colorido y que forman frutos, que son en realidad infrutescencias, es decir, unidades formadas por coalescencia de numerosas flores, razón por la cual cada unidad contiene numerosas semillas. Entre las frutas anonáceas, cabe citar la chirimoya (Anona cherimolia), la más difundida fuera del ámbito latinoamericano, y que se cultiva en la cuenca mediterránea y el Asia tropical y subtropical; la guanábana (Anona muricata), de corteza verde con hileras de espinas y mayor tamaño que la anterior; el anón, o...

Araucaria

Las araucarias son árboles pertenecientes a la familia de las araucariáceas, integrada en la clase de las coníferas, originarios de Sudamérica y Oceanía, y que se han difundido en otros ámbitos como plantas ornamentales. Son árboles de gran porte, que pueden llegar los cincuenta metros de altura (las especies transferidas desde sus lugares de origen a Europa suelen ser de tamaño notablemente inferior), generalmente desprovistos de ramaje hasta una cierta altura del tronco, y con singular distribución cupuliforme de la copa, en ocasiones con estructura de cúpula invertida. Sus ramas están cubiertas a lo largo de toda su extensión por hojas cortas, triangulares y puntiagudas. Las piñas o estróbilos son erectos y globulares y se caracterizan por estar cubiertos con múltiples escamas punzantes. Entre las principales especies pertenecientes a este género se cuentan la araucaria común (Araucaria excelsa) de hoja clara y originaria de la isla australiana de Norfolk, y, la más difundida,...

Arce

La denominación de arce se le da a un amplio grupo de árboles de la familia de las aceráceas incluidos dentro del género Acer. El ciertas zonas de Latinoamérica también se conocen por la transcripción españolizada de su nombre en inglés, maple. Son árboles caducifolios de hojas opuestas y tamaño variable según las especies. Desde los más de treinta metros del arce real o el azucarero, hasta los no más de diez del arce menor. Las hojas sueles ser simples y palmeadas en la mayor parte de las especies, aunque algunas las tienen compuestas, mientras que las flores son casi inaparentes, muchas veces sin corola, y se agrupan en racimos. Es característico el fruto en disámara, formado por dos pequeñas nueces unidas entre sí y recubiertas por sendas alas, que favorecen su dispersión a través del viento. Entre las especies más significativas de este género destacan los citados arce real (Acer platanoides), de hojas palmeadas de gran tamaño, y arce azucarero o arce del Canadá (Acer...

Arroz

Con referencias sobre su explotación agrícola en Asia que se remontan a cinco mil años atrás, el arroz es una planta herbácea perteneciente a la familia de las gramíneas y que se cuenta entre los cereales más cultivados del mundo, junto con el trigo y el maíz. El arroz es una planta de ciclo anual, que suele alcanzar una altura de hasta dos metros, tiene una sola flor por espiga y fruto en cariópside. Las capas externas que envuelven la semilla, el grano de arroz, constituyen el salvado. La especie principal es Oryza sativa, de la que se han obtenido numerosas variedades. No obstante se distinguen también algunas especies de ámbito local, como el llamado arroz rojo (Oryza glaberrima), propio de África occidental y que presenta un salvado de color rojizo. El cultivo del arroz requiere condiciones de máxima humedad. De hecho, en la mayor parte del mundo crece en plantaciones inundadas, que se drenan antes de la cosecha, aunque hay variedades que admiten el cultivo de secano. Aunque...

Avellano

El avellano es un arbusto o árbol de pequeño porte, perteneciente a la familia de las betuláceas, cuyos frutos, las avellanas, han sido consumidos desde tiempos inmemoriales. La misma denominación reciben otros pequeños árboles pertenecientes a otras familias, en especial en el ámbito latinoamericano. El avellano común (Corylus avellana) es la especie tipo dentro de este grupo de plantas. No obstante cabe reseñar también especies afines como el avellano turco o mediterráneo (Corylus colurna), muy similar, Lomatia hirsuta y Guevinia avellana, de la familia de las proteáceas, y propias de la Argentina y Chile, y el avellano de Santo Domingo (Omphalea cordata), endémico de las Antillas y perteneciente a la familia de las euforbiáceas. El avellano, tanto el común como las otras especies mencionadas, es un arbusto o arbolillo caducifolio de hasta cinco o seis metros de altura, con tronco de color rojizo y de apreciada madera, y hojas de limbo acorazonado u ovalado y flores de...

Avena

Dentro del género Avena quedan incluidas diversas especies cereales cultivadas desde la antigüedad y destinadas mayoritariamente a la alimentación animal. La avena es una planta herbácea de la familia de las gramíneas, que pueden ser de ciclo anual o vivaces, es decir, de ciclo vital superior a dos años. La avena se distingue con facilidad de otros cereales porque presenta las semillas dispuestas en panículas, es decir, en racimos compuestos, abiertos y con espiguillas péndulas, en vez de en espigas erectas. La especie más extendida es Avena sativa, propia de las áreas templadas del hemisferio norte, si bien también se distinguen otras los como la avena loca (Avena fatua), más extendida como planta silvestre y de la que se cree que derivaban las otras variedades, la avena de los prados (Avena pratensis) y la Avena sultana, dedicadas estas últimas al consumo como planta forrajera. Se trata de un cereal de cultivo cosmopolita, que soporta bien las temperaturas extremas y cuyos...

Bambú

La denominación de bambú se aplica a diversas plantas de la familia de las gramíneas, integradas en distintos géneros como Bambusa, Dendrocalamus o Sasa. Su característica común es el uso de sus tallos como material de construcción y para la fabricación de todo tipo de utensilios en los países de clima tropical. Las distintas especies de bambú son plantas, generalmente arbustos o bejucos, es decir, formaciones arbustivas dotadas de lianas que, sin embargo, tienen tallos que en ocasiones pueden llegar a medir hasta treinta metros de altura o más. Los tallos presentan forma de caña, de anchura variable (pueden llegar a los treinta centímetros de diámetro), grandes hojas lanceoladas y las plantas pueden ser de ciclo anual o florecer una sola vez en su ciclo vital para después morir. Se trata de plantas adaptadas a todo tipo de suelos y resistentes a las variaciones climáticas, aunque se desarrollan siempre en áreas de clima tropical y subtropical. Crecen mayoritariamente en Asia y,...